Innovación Frugal: Definición, Principios, Características y Ejemplos

Milthon Lujan Monja

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Ejemplo de Innovación Frugal: Ventilador Respiratorio para pacientes de COVID. Cortesía: Freebreathing.org
Ejemplo de Innovación Frugal: Ventilador Respiratorio para pacientes de COVID. Cortesía: Freebreathing.org

Quizás como emprendedor te has sentido limitado por la falta de recursos para innovar; o estás pensando que este asunto de la innovación sólo es para las empresas medianas y grandes que cuentan con recursos.

Lamento informarte que estás totalmente equivocado. Hoy te voy a hablar de la innovación frugal, un nuevo enfoque que democratiza los procesos de innovación y que esta orientado para las empresas con escasos recursos.

La innovación frugal se trata de “hacer más con menos”: encontrar soluciones creativas y rentables para abordar los problemas del mundo real. Ya sea que se trate de crear productos asequibles, optimizar procesos o encontrar nuevas formas de llegar a los clientes, la innovación frugal es una mentalidad que permite a las empresas lograr una mayor eficiencia sin comprometer la calidad.

El concepto de la frugalidad viene aplicándose en múltiples dominios, que van desde la atención médica y el transporte hasta la energía y la fabricación (Dabić et al., 2022); y puede ayudar a fomentar la sostenibilidad y abordar los desafíos globales, como generar crecimiento económico, abordar diversas necesidades sociales y proteger el medio ambiente (Albert, 2022).

Si eres un emprendedor, a continuación te comentaremos sobre las características de la innovación frugal, y de cómo convertirte en un innovador frugal; profundizaremos en el mundo de la innovación frugal y exploraremos cómo las empresas de todas las industrias están aprovechando su poder para impulsar el éxito.

Innovación frugal futuro de la innovación

En los últimos años, la innovación frugal se ha posicionado como un tema relevante en el discurso social y académico; y algunos investigadores lo consideran el futuro de la gestión de la innovación.

Mientras que el objetivo de la gestión de la innovación es crear nuevos conceptos y alejarse de las soluciones, la innovación frugal permite repensar la naturaleza de la innovación. Este tipo de innovación permite que las compañías pequeñas con limitados recursos desarrollen innovaciones para sus clientes en los países con bajos ingresos.

Importancia de la innovación frugal

La mentalidad frugal fue creada en los mercados emergentes, especialmente en India y China. Algunos investigadores consideran a la India como el mercado líder para la innovación frugal; mientras que otros la ven como un “laboratorio de innovaciones frugales” (Prathap, 2014). Sin embargo, la innovación frugal también viene siendo implementada en los países desarrollados.

Las innovaciones frugales se originan principalmente en el contexto de los mercados de ingresos bajos y medianos; y el escenario de la pandemia del COVID-19 permitió destacar la importancia de la innovación jugaad en el desarrollo de productos y equipos para enfrentar la pandemia. Al respecto, Corsini et al., (2021) plantea que la innovación frugal es una estrategia importante en la respuesta a la crisis más allá de los mercados emergentes y que la fabricación digital puede considerarse como un importante facilitador de la innovación frugal, tanto en su capacidad para producir soluciones frugales como para respaldar redes distribuidas de actores de innovación.

Máscara de buceo adaptada a una máscara de CPAP utilizando una válvula Charlotte impresa en 3D © Isinnova.
Máscara de buceo adaptada a una máscara de CPAP utilizando una válvula Charlotte impresa en 3D © Isinnova.

La principal idea fue el desarrollo de productos y servicios que satisfagan las necesidades y los requerimientos especiales de los mercados, y que sean lo suficientemente baratos para brindar oportunidades a los clientes de consumirlos.

El desafío real para la innovación frugal es la introducción de algo nuevo o diferente con el uso de pocos recursos (Koerich y Pellizzaro, 2019). Este tipo de innovación es una forma de pensar y actuar en respuesta a los desafíos.

En los últimos años, la creciente escasez y volatilidad de los recursos están presionando a las compañías a adoptar la innovación frugal. En este sentido, Albert (2022) destaca que la innovación jugaad se puede describir como inherentemente social y económicamente sostenible y la sostenibilidad ecológica en su mayoría no es el enfoque principal.

¿Qué es innovación frugal?

La innovación frugal, también conocida como innovación jugaad, es un enfoque que enfatiza la simplicidad, la asequibilidad y la accesibilidad. Se trata de encontrar soluciones innovadoras a los problemas mediante el uso de recursos limitados y restricciones como oportunidades para la creatividad. A diferencia de la innovación tradicional, que a menudo implica altos costos y procesos complejos, la innovación frugal se enfoca en lograr más con menos.

El término “frugal” viene de la palabra “jugaad”, una palabra coloquial hindi que se traduce como “una solución innovadora”, que nace del ingenio y la inteligencia. Jugaad está en el corazón de la innovación frugal, ya que alienta a los empresarios y las empresas a pensar fuera de la caja y encontrar soluciones no convencionales a los desafíos.

Es importante destacar que en la comunidad de innovadores “Frugal” está asociado con la economía de los recursos, simplicidad y claridad; significa ahorrar, usar el dinero o suministros de una manera cuidadosa (Merriam, 2016). Al respecto, Dabić et al., (2022) destaca que la innovación jugaad es una solución de recursos escasos (es decir, producto, servicio, proceso o modelo de negocio) que se diseña e implementa a pesar de las limitaciones financieras, tecnológicas, materiales o de otros recursos.

Por su parte, Jugaad, en el fondo, se trata de un nuevo modelo de innovación, que se basa en retos. Significa resolver el problema de un cliente de la manera más innovadora cuando sus recursos están limitados (Khan, 2016).

Gupta y Wang (2009) definen a la innovación frugal como “la innovación que se esfuerza por crear productos, servicios, procesos y modelos de negocio que son frugales en tres aspectos: uso frugal de materias primas, impacto frugal en el medio ambiente y costos extremadamente bajos”.

En resumen, la innovación frugal es la capacidad de generar considerablemente más valor empresarial y social, mientras que se reduce significativamente el uso de los escasos recursos (Radjou y Prabhu, 2013).

Es frecuente el empleo de los términos de “innovación jugaad”, “Ingeniería frugal” o “innovación inversa” como sinónimos de la innovación frugal.

Principios de la innovación frugal

La innovación frugal está guiada por varios principios básicos que ayudan a las empresas a aprovechar su poder de manera efectiva. Estos principios incluyen:

  1. Simplicidad: la innovación frugal enfatiza la simplicidad en el diseño de productos, procesos de fabricación y modelos comerciales. Al simplificar las cosas, las empresas pueden reducir los costos y hacer que sus productos y servicios sean más accesibles para una base de clientes más amplia.
  2. Asequibilidad: la innovación frugal tiene como objetivo crear productos y servicios que sean asequibles para los clientes de diferentes niveles de ingresos. Al centrarse en la asequibilidad, las empresas pueden acceder a nuevos mercados y llegar a una base de clientes más amplia.
  3. Sostenibilidad: la innovación frugal promueve la sostenibilidad al alentar a las empresas a utilizar los recursos de manera eficiente y minimizar el desperdicio. Esto no solo beneficia al medio ambiente, sino que también ayuda a reducir costos y aumentar la rentabilidad a largo plazo.
  4. Flexibilidad: la innovación frugal alienta a las empresas a ser flexibles y adaptables en su enfoque. Esto les permite responder rápidamente a las condiciones cambiantes del mercado y las necesidades de los clientes, brindándoles una ventaja competitiva.

Por su parte, en su libro Radjou et al (2012) establece 06 principios que caracterizan a la innovación frugal:

1) Busca la oportunidad en la adversidad

2) Hacer más con menos

3) Piensa y actúa flexiblemente

4) Mantenlo simple

5) Incluye el margen

6) Sigue tu corazón

Beneficios de adoptar la innovación frugal en los negocios

La adopción de la innovación frugal en los negocios puede generar varios beneficios, que incluyen:

  1. Ahorro de costes: la innovación frugal permite a las empresas lograr más con menos, lo que se traduce en importantes ahorros de costes. Al encontrar soluciones creativas y rentables, las empresas pueden reducir los costos de producción, optimizar los procesos y ofrecer productos y servicios asequibles a los clientes.
  2. Expansión del mercado: la innovación frugal permite a las empresas acceder a nuevos mercados y llegar a una base de clientes más amplia. Mediante la creación de productos y servicios asequibles y accesibles, las empresas pueden satisfacer las necesidades de los clientes que antes no estaban bien atendidos.
  3. Mayor competitividad: la innovación frugal da a las empresas es una ventaja competitiva al permitirles ofrecer productos y servicios de calidad a precios asequibles. Esto les ayuda a destacarse en el mercado y atraer clientes que valoran la asequibilidad y la simplicidad.
  4. Sostenibilidad ambiental: la innovación frugal promueve prácticas sostenibles al alentar a las empresas a usar los recursos de manera eficiente y minimizar los desechos. Esto no solo beneficia al medio ambiente, sino que también ayuda a las empresas a reducir su huella de carbono y mejorar su reputación como organizaciones socialmente responsables.

Criterios para identificar la innovación Jugaad

Todas las soluciones frugales se caracterizan por su asequibilidad, facilidad de uso, escalabilidad y una propuesta de valor atractiva. Al respecto, Weyrauch y Herstatt (2016) establecieron tres criterios para definir si una innovación es frugal:

a) Reducción sustancial de los costos

b) Concentración en las funcionalidades principales

c) Optimización del nivel de rendimiento

Por otro lado, desde una visión empresarial, Prabhu J. (2017) destaca que para alcanzar sus objetivo, las empresas han tenido que adoptar el enfoque de innovación frugal en una variedad de actividades, incluyendo:

i) cómo obtienen materias primas y administran sus fábricas y cadenas de suministro,

ii) cómo diseñan y empaquetan sus productos, y

iii) cómo se relacionan con los consumidores para hacerlos más conscientes del medio ambiente en su comportamiento de consumo.

El camino del innovador frugal

En su investigación Hossain (2020) describe como la innovación frugal se desarrolla, identifica los antecedentes, muestra cómo las innovaciones se difunden y puntualiza los resultados de las innovaciones frugales, a continuación resumimos las principales ideas del investigador:

Antecedentes

El investigador identificó un grupo de iniciadores de la innovación frugal:

  • Los clientes potenciales para un nuevo tipo de producto animan a las personas a buscar la innovación frugal.
  • Algunas personas están socialmente aisladas debido a su raza, color de piel, etnia, religión, etc; en consecuencia, ellos tienden a encontrar soluciones para satisfacer sus necesidades personales y sociales.
  • Los aspectos culturales son importantes en la innovación frugal, y muchas innovaciones surgen de una injusticia prevaleciente en la sociedad.
  • Los emprendedores poseen habilidades en múltiples campos, y ellos aplican esas habilidades de manera integral para encontrar soluciones a los problemas.

Experimentos

Los emprendedores empiezan a experimentar con sus ideas una vez que se dan cuenta de su potencial, y cada experimento incluye pensar en muchas decisiones.

Un rasgo clave de un emprendedor es la tenacidad para convertir una idea en un producto viable. Ellos toman riesgos.

Difusión

Una vez que los emprendedores han desarrollado productos que ya están listos para su comercialización, el desafío es difundir el producto en su mercado objetivo.

Los productos frugales se comercializan fácilmente en los mercados locales debido a que se han desarrollado específicamente para satisfacer las necesidades locales.

Una vez que tiene éxito a nivel local, los productos frugales pueden difundirse a otros mercados geográficamente cercanos.

Resultados

Los productos frugales son asequibles, sostenibles y eficientes en el uso de recursos, y crean un nuevo mercado para nuevos clientes con un nuevo tipo de producto. Ellos también son accesibles para algunos clientes que no pueden pagar los productos convencionales equivalentes.

Las innovaciones frugales son robustas, fáciles de usar y respetuosas con el medio ambiente, además de estar fuertemente vinculadas con las preocupaciones de sostenibilidad.

Herramientas y recursos para implementar la innovación frugal

La implementación de la innovación frugal requiere acceso a las herramientas y los recursos adecuados. Aquí hay algunos recursos que pueden ayudarlo a comenzar:

International Centre for Frugal Innovation

International Centre for Frugal Innovation es una plataforma en línea que proporciona recursos, estudios de casos y herramientas para implementar la innovación frugal en los negocios. Ofrece información práctica y orientación para ayudarlo a navegar por el panorama de la innovación frugal.

Pensamiento de diseño

El pensamiento de diseño, o design thinking, es un enfoque de resolución de problemas que se puede aplicar a la innovación frugal. Enfatiza la empatía, la colaboración y la experimentación, por lo que es una herramienta valiosa para generar ideas innovadoras.

Metodología Lean Startup

La metodología Lean Startup, popularizada por Eric Ries, es otro recurso valioso para implementar la innovación frugal. Enfatiza la importancia del desarrollo iterativo, los comentarios de los clientes y la experimentación rápida para impulsar la innovación.

Al respecto, Levänen et al., (2022) reportan que los resultados de sostenibilidad de las innovaciones frugales a menudo dependen más de sus modelos comerciales que de su innovación tecnológica.

Innovación abierta

La innovación abierta implica colaborar con socios externos, incluidos clientes, proveedores e incluso competidores, para cocrear soluciones innovadoras. Este enfoque puede ayudar a las empresas a aprovechar la experiencia y los recursos externos para impulsar la innovación frugal.

Fischer et al., (2021) describen la eficacia de las asociaciones de colaboración universidad-empresa para desarrollar innovaciones frugales en economías emergentes; y recomiendan que los formuladores de políticas deberían promover programas sociales que mejoren la participación activa de todos los agentes involucrados en el ecosistema empresarial y de innovación.

Ejemplos de innovación frugal

La crisis sanitaria originada por el COVID-19 se constituyó en un driver para la innovación frugal. A continuación te presentamos dos ejemplos que recogen el enfoque de la frugalidad:

Pantallas faciales

En plena pandemia del COVID-19 un grupo de más de 17 000 ciudadanos españoles con impresoras 3D en sus casas forman el Coronavirus Makers y fabrican pantallas faciales para la sanidad pública y de la ciudadanía, reduciendo el precio de venta de EUR30 a EUR3.0 (Delfa, 2020).

Ventilador respiratorio

En los Países Bajos, los investigadores desarrollaron el ventilador respiratorio VentilatorPAL de fuente abierta, que cuesta una fracción de un respirador convencional y está certificado.

VentilatorPAL ofrece una solución para la falta aguda de respiradores para los pacientes de COVID-19 de todo el mundo. Los interesados pueden acceder a los archivos en la web de Free Breathing, y tienen la posibilidad de construir sus propios ventiladores.

M-Pesa de Safaricom

M-Pesa, un servicio de transferencia de dinero móvil lanzado por Safaricom en Kenia, revolucionó la forma en que las personas de las zonas rurales acceden a los servicios financieros. Al aprovechar la infraestructura móvil existente, M-Pesa hizo posible que las personas enviaran y recibieran dinero usando sus teléfonos móviles, incluso sin una cuenta bancaria.

Grameen Bank

Grameen Bank, fundado por Muhammad Yunus, fue pionero en el concepto de microfinanzas, otorgando pequeños préstamos a empresarios en áreas rurales de Bangladesh. Esta innovación frugal ayudó a sacar a millones de personas de la pobreza y creó negocios sostenibles en el proceso.

GE Healthcare

GE Healthcare desarrolló el MAC 400, una máquina de electrocardiograma (ECG) portátil diseñada específicamente para áreas rurales en países en desarrollo. Al simplificar el diseño y reducir el costo, GE Healthcare pudo brindar soluciones de atención médica asequibles a las comunidades desatendidas.

Procter & Gamble

Procter & Gamble lanzó la campaña “Shiksha” en India, cuyo objetivo era brindar educación a niños desfavorecidos. En lugar de confiar en los métodos publicitarios tradicionales, Procter & Gamble utilizó canales de medios de bajo costo y aprovechó las asociaciones con ONG locales para crear conciencia y recaudar fondos para la causa.

Aravind Eye Care System

Aravind Eye Care System en India revolucionó la prestación de servicios de atención oftalmológica mediante la implementación de un modelo de alto volumen y bajo costo. Al optimizar los procesos, aprovechar las economías de escala y utilizar técnicas quirúrgicas innovadoras, Aravind Eye Care System pudo brindar servicios de atención oftalmológica de calidad a millones de personas a precios asequibles.

Retos y limitaciones de la innovación frugal

Si bien la innovación frugal ofrece muchas ventajas, también presenta su propio conjunto de desafíos y limitaciones. Algunos de estos incluyen:

  1. Recursos limitados: la innovación frugal requiere que las empresas trabajen con recursos y restricciones limitados. Si bien esto puede fomentar la creatividad, también puede limitar el alcance de la innovación y dificultar la ampliación de las operaciones.
  2. Preocupaciones de calidad: Equilibrar la asequibilidad con la calidad puede ser un desafío en la innovación frugal. Las empresas deben asegurarse de que sus productos y servicios cumplan con los estándares requeridos y las expectativas del cliente mientras mantienen los costos bajos.
  3. Barreras culturales: la innovación frugal a menudo implica pensar fuera de la caja y desafiar las normas establecidas. Esto puede encontrar resistencia en algunas culturas organizacionales, lo que dificulta la implementación de iniciativas de innovación frugal.
  4. Aceptación del mercado: la innovación frugal puede enfrentar desafíos para ganar la aceptación del mercado, especialmente en mercados donde los clientes están acostumbrados a productos de alta calidad y precio elevado. Convencer a los clientes del valor y la calidad de las innovaciones frugales puede ser un obstáculo para las empresas.

A pesar de estos desafíos, las empresas que pueden superarlos pueden cosechar los numerosos beneficios que ofrece la innovación frugal.

Conclusión

La innovación frugal se convierte en una buena alternativa para “producir más con menos recursos”. Este tipo de innovación puede ayudarte a generar un nuevo producto para nuevos clientes.

La frugalidad está revolucionando la forma en que operan las empresas, permitiéndoles lograr más con menos e impulsar el éxito en el competitivo mercado actual. Al adoptar los principios de simplicidad, asequibilidad, sostenibilidad y flexibilidad, las empresas pueden crear soluciones innovadoras que sean accesibles para una base de clientes más amplia.

Si bien la innovación frugal viene con sus desafíos y limitaciones, los beneficios son innegables. Desde el ahorro de costos y la expansión del mercado hasta una mayor competitividad y sostenibilidad ambiental, la innovación frugal ofrece numerosas ventajas para empresas de todos los tamaños e industrias.

Entonces, si está buscando revolucionar su negocio y prosperar en el mundo acelerado de hoy, es hora de adoptar la innovación frugal. Adopte la mentalidad de hacer más con menos, desafíe el pensamiento convencional y aproveche los recursos limitados como oportunidades para la creatividad. Al pensar frugalmente e implementar soluciones innovadoras, puede desbloquear todo el potencial de la innovación frugal y lograr grandes resultados para su negocio.

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