Economía circular como fuente de innovación

Milthon Lujan Monja

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La economía circular es un enfoque para enfrentar los desafíos ambientales y promover el desarrollo sostenible que viene recibiendo mayor atención en las discusiones del desarrollo industrial (Korhonen et al., 2018).

El planeta viene enfrentando una serie de desafíos debido al calentamiento global y el deterioro de los ecosistemas naturales, como consecuencia de las actividades humanas. En este sentido, se requiere nuevos enfoques para promover un desarrollo sostenible.

La economía circular puede entregarnos una serie de oportunidades entre las cuales se incluye la reducción de la presión sobre el ambiente; incrementar la seguridad del suministro de materias primas; incrementar la competitividad; la innovación; el crecimiento y la generación de empleos.

En este artículo queremos brindarte un panorama general de los principales conceptos que fundamentan la economía circular, y los pasos que debes seguir para orientar tu modelo de negocio hacia la circularidad.

¿Qué es la economía circular?

Una de las definiciones más aceptadas de economía circular, es la planteada por Ellen MacArthur Foundation que indica que la economía circular es un marco de soluciones de sistemas que aborda desafíos globales como el cambio climático, la pérdida de biodiversidad, los desechos y la contaminación. Además, la World Economic Forum (2014) destaca que la economía circular es un sistema industrial que es restaurativa o regenerativo por intención y diseño.

Por su parte, el Parlamento Europeo (2016) define a la economía circular como “un modelo de producción y consumo que implica compartir, alquilar, reutilizar, reparar, renovar y reciclar materiales y productos existentes todas las veces que sea posible para crear un valor añadido”.

Enfoque de economía circular. Fuente: Ellen MacArthur Foundation

La economía circular como un concepto económico que se interrelaciona con la sostenibilidad, y cuyo objetivo es que el valor de los productos, los materiales y los recursos (agua, suelo, energía, etc) se mantengan en la economía durante el mayor tiempo posible, y que se reduzca al mínimo la generación de residuos (Fundación para la Economía Circular).

Korhonen et al (2018) brinda una definición más actualizada de economía circular, y la plantea como una iniciativa de desarrollo sostenible con el objetivo de reducir los flujos lineales de materiales y energía de los sistemas de producción-consumo de la sociedad, mediante la aplicación de ciclos de materiales, flujos de energía renovable y de tipo cascada al sistema lineal.

En la práctica, una economía circular implica reducir los residuos a un mínimo, cuando un producto alcanza el final de su ciclo de vida, sus materiales deben mantenerse dentro de la economía el mayor tiempo posible. Este enfoque permite innovar en la fabricación de productos.

Principios de Economía Circular

La economía circular sigue el enfoque de las 3R: reducir, reutilizar y reciclar. Se minimiza (reduce) el uso de recursos; se maximiza la reutilización de los productos; y por último, las materias primas se reusan (reciclar).

De acuerdo con la Ellen MacArthur Foundation, la economía circular se basa en tres principios basados en el diseño:

i) Eliminar los desechos y la contaminación

Los desechos no existen, los productos son diseñados y optimizados por un ciclo de desmontaje y reutilización.

ii) Productos y materiales circulares

La circularidad introduce una diferenciación estricta entre los componentes consumibles y duraderos de un producto.

Los consumibles en la economía circular están hechos en gran parte de ingredientes biológicos o “nutrientes” que son al menos no tóxicos y posiblemente incluso beneficiosos, y pueden devolverse de forma segura a la biosfera.

iii) Regeneración de la naturaleza.

Elementos de la economía circular

Korhonen et al (2018) destacan que las definiciones de economía circular que se enfocan en un cambio del sistema enfatizan tres elementos:

a) Ciclos cerrados

En una economía circular, los ciclos de los materiales son cerrados siguiendo el ejemplo de un ecosistema. No hay necesidad de pensar en los residuos, debido a que estos son usados para elaborar nuevos productos.

b) Energía renovable

Los sistemas de economía circular son alimentados con fuentes de energía renovables. Debido a que no es posible reciclar la energía, se destacan los “flujos de energía tipo cascada”. Un ejemplo es la coproducción de calor y energía.

c) Sistemas inteligentes

Cada actor (compañía, persona, organismo, etc) en la economía circular está vinculada a otros actores. Juntos forman una red en la cual las acciones de un actor influyen en otros actores.

Economía circular y lineal

Una economía circular es fundamentalmente diferente de una economía lineal. La economía lineal resulta de prácticas de negocios que asumen un constante suministro de recursos naturales.

Una diferencia sustancial es el enfoque de los modelos, mientras que la economía lineal se basa en extraer recursos finitos para fabricar productos que se utilizan y luego se desechan (tomar-producir-consumir y desechar), la economía circular se basa en un ciclo donde los productos y los materiales que contienen son muy valorados, lo que en la práctica implica reducir al mínimo los residuos.

La economía circular reemplaza el concepto de fin de vida útil con la restauración, cambiando hacia el uso de energías renovables, eliminando el uso de químicos tóxicos que perjudican la reutilización y el retorno a la biosfera, y tiene como objetivo la eliminación de desechos a través del diseño superior de materiales, productos, sistemas y modelos comerciales (Ellen MacArthur Foundation, 2013).

Economía circular y economía lineal. Cortesía: UNIDO

Fases de la economía circular

CIRCO, un programa de Ministry of Infrastructure and Public Works de Países Bajos, estableció una metodología de 7 pasos para migrar de un enfoque lineal a la circularidad:

Paso 1: Crea un gráfico de la cadena de valor de tu producto, en todas las etapas de vida, desde la extracción de las materias primas hasta su uso final. Debes incluir a todos los actores e involucrados, los materiales y los componentes, y los flujos de caja.

Paso 2: Selecciona las oportunidades para agregar valor ecológico y económico. Identifica la oportunidad que más te conviene, y formula una ambición.

Paso 3: Inspírate en modelos de negocios circulares y estrategías de diseño circulares, y aplicalos. Esto te obligará a mirar fuera de tu zona de confort y obtener nuevas ideas.

Paso 4: Con todas las ideas, crea tu propio modelo de negocio circular. Identifica qué actores son necesarios dentro de este modelo de negocio y qué harán. Piensa en cómo debe adaptarse su producto o servicio a tu nuevo modelo de negocio. A veces se requieren cambios en la cadena de valor.

Paso 5: Traza un mapa de todos los cambios y haz una descripción general de todas las acciones que se requieren para cambiar tu producto, servicios, organización interna, proveedores y la cadena de valor.

Paso 6: Elabora una hoja de ruta con las acciones del paso 5, donde también puedes decidir con quién llevarás a cabo estas acciones. Esto te brindará un plan de implementación a corto y largo plazo.

Paso 7: Como paso final, prepara un pitch para vender tu idea a los demás miembros de tu compañía, indicando lo que necesitas hacer.

Beneficios de la economía circular

Ahora vamos a responder a la pregunta ¿Para qué sirve la economía circular?

Los beneficios de la economía circular se convierten en oportunidades para los innovadores y emprendedores, debido a que crea nuevas oportunidades de negocios, un suministro más estable de materiales, el crecimiento de la demanda por ciertos servicios y el fortalecimiento de las relaciones con los clientes.

Eliminar los residuos de una cadena industrial mediante el reuso de los materiales permite ahorro en los costos de producción y una menor dependencia en los recursos; sin embargo, el World Economic Forum (2014) argumenta que los beneficios de una economía circular no son meramente operativos, sino también estratégicos, no solo para la industria, sino también para los clientes, y sirve como una fuente de eficiencia e innovación.

Según el World Economic Forum (2014) y el Parlamento Europeo (2016) implementar un enfoque de economía circular incluye los siguientes beneficios:

Reducir la presión sobre el ambiente

Una economía circular podría reducir significativamente las emisiones de gases de efecto invernadero mediante una mejor gestión de los residuos, y reducir el uso de recursos (energía, agua, suelo y materiales) durante la fabricación.

Incrementar la seguridad del suministro de materias primas

Una economía circular podría mitigar los riesgos asociados con el abastecimiento de materias primas, como la volatilidad de los precios, la disponibilidad y la dependencia en las importaciones.

Incrementar la competitividad

Una economía circular podría generar ahorros a los negocios y los consumidores mediante una mejora en la eficiencia de los recursos.

Innovación

La economía circular podría impulsar grandes innovaciones entre los sectores de la economía debido a que se necesita el rediseño de materiales y productos para su uso circular.

La aspiración para reemplazar productos de una sola vía con bienes que son “diseñados para la circularidad” y crear redes de logística inversa, y otros sistemas para apoyar la economía circular, es un poderoso aliciente para nuevas ideas.

Crecimiento y empleo

La economía circular podría fortalecer el crecimiento y crear nuevos empleos. Existen indicios de que una economía circular podría generar un mayor nivel de empleo local, especialmente en trabajos semicalificados, lo que abordaría un problema grave que enfrentan las economías de los países desarrollados.

¿Cómo implementar la economía circular en tu compañía?

La implementación de un enfoque de economía circular en tu compañía requiere de un cambio sistémico fundamental. Este nuevo sistema también requiere de nuevos modelos de negocios.

A continuación describiremos las estrategias sugeridas para los modelos de negocios circulares y los pasos que debes seguir para mejorar tu modelo de negocio para que sea circular.

Estrategias de modelos de negocios circulares

Jonker et al. (2018) identificó seis estrategias de modelos de negocios circulares:

i) El producto como un servicio,

ii) Expandir la vida útil del producto,

iii) Reciclado,

iv) Conversión,

v) Sustitución,

vi) Eco-eficiencia.

Cambio de modelo de negocio hacia la circularidad

Según Stahel (2016) los modelos de negocios de la economía circular pueden ser agrupados en: aquellos que aceleran el reuso y extienden la vida del servicio a través de la reparación, refabricación, actualización y modernizaciones; y aquellos que convierten los bienes viejos en nuevos recursos mediante el reciclaje de materiales.

Además de lo descrito anteriormente para migrar tu compañía hacia un modelo de circularidad, puedes revisar los planteado por KPMG Advisory N.V, Copper8 y Kennedy van der Laan (2019) describen cuatro pasos con los cuales puedes modificar tu modelo de negocio hacia la circularidad:

i) Establecer lo que la compañía quiere para crear valor de una forma circular.

ii) Incorporar esta intención en la visión y la estrategía, determinando el objetivo final con el que trabaja la empresa.

iii) Fortalece la visión y la estrategía determinando qué propuesta de valor circular utilizará para seducir a sus clientes y con qué aliados (proveedores, organizaciones sectoriales) trabajaras.

iv) Convertir la propuesta de valor en un modelo de ingresos circular.

Diseño de productos circulares

La circularidad debe tomar en cuenta todos los aspectos del diseño. Los diseños circulares de productos innovadores se orientan a la función de un producto, el origen de las materias primas y la energía para fabricarlo, la forma en la cual es usada, reparada y descartada, y el modelo de negocio dentro del cuál todo esto sucede.

Bakker et al. (2019) recomienda las siguientes estrategias para el diseño de productos circulares:

i) Diseño para unir

Para muchos diseñadores, esta estrategia es un santo grial. Ellos investigan la forma en que los usuarios desarrollan un determinado vínculo con el objeto que utilizan.

ii) Diseño para durar

Esta estrategia se basa en definir la fiabilidad óptima del producto. Idealmente, la vida útil de un producto debe ser coherente con su vida económica y estilística.

iii) Diseño para la compatibilidad

Esta estrategia está en constante evolución. Por ejemplo, la tecnología digital a menudo depende de la compatibilidad con otros sistemas.

iv) Diseño para facilitar el mantenimiento y la reparación

Actualmente, el mantenimiento y la reparación se comparten entre el fabricante original, los proveedores de servicios de reparación y los usuarios.

v) Diseño para actualizar

Esta estrategia significa que existen oportunidades para cambiar un producto. La adaptación a diferentes funciones a través del intercambio parcial es común, pero con menos frecuencia se actualiza el producto.

vi) Diseño para montar y desmontar

Esta estrategia es en parte nueva. El fácil desmontaje es un requerimiento clásico para la sostenibilidad. La capacidad de reensamblar es similar a las tres estrategias anteriores, pero también puede consistir en ensamblar con partes de otros productos para convertirse en otra cosa.

Creación de valor con la economía circular

Los principios de economía circular impulsan cuatro fuentes claras de creación de valor que ofrecen oportunidades de aprovechar la diferencia de precio entre los materiales usados y los materiales vírgenes (World Economic Forum, 2014):

El poder del círculo interno

El poder del círculo interno se refiere a minimizar el uso de materiales en comparación al sistema de producción lineal.

Cuando más cercano esté al círculo, es decir, cuanto menos se deba cambiar un producto en la reutilización, renovación y remanufactura, y cuanto más rápido vuelva a utilizarse, mayores serán los ahorros potenciales en material, mano de obra, energía y capital, y en las externalidades asociadas (emisiones de gases de efecto invernadero, consumo de agua y la toxicidad).

El poder de hacer círculos más grandes

El poder de hacer círculos más grandes se refiere a maximizar el número de ciclos consecutivos (ya sea de reparación, reutilización o refabricación completa) y/o el tiempo en cada ciclo.

Cada ciclo prolongado evita la necesidad de más material, energía y trabajo para crear un nuevo producto o componente.

El poder de uso en cascada

El poder de uso en cascada se refiere a la diversificación de la reutilización a lo largo de la cadena de valor. Por ejemplo, la ropa elaborada con fibras de algodón cuando se desechada puede pasar a la industria del mueble como relleno en la tapicería, antes de que las fibras de algodón retornen de forma segura la biosfera.

El poder de los insumos puros

El poder de los insumos puros radica en el hecho de que los flujos de materiales no contaminados aumentan la eficiencia de recolección y redistribución, al tiempo que mantienen la calidad, particularmente de los materiales técnicos, lo que a su vez extiende la longevidad del producto y, por lo tanto, aumenta la productividad del material.

Economía circular y sostenibilidad

La circularidad se enfoca en los ciclos de los recursos, mientras que la sostenibilidad es un concepto más amplio que involucra a las personas, medio ambiente y economía.

De acuerdo con Berg et al (2018) la economía circular como nuevo paradigma para el desarrollo económico tiene significativos beneficios ambientales, económicos y sociales a escala global; y promover la circularidad tiene como objetivo acompañar el desarrollo sostenible, y la economía circular está vinculada a muchos de los objetivos de desarrollo sostenible planteados por las Naciones Unidas.

En este sentido, podríamos indicar que la economía circular se enmarca dentro del concepto de sostenibilidad (ambiental, social y económica), en el sentido en que se orienta a reemplazar el enfoque de economía lineal.

Ejemplos de empresas con economía circular

Moda circular

La start-up de modas MUD Jeans introdujeron al mercado una forma de volver más sostenibles a los pantalones jeans, planteándose el desafío de diseñar pantalones 100% reciclables.

Cada par de MUD Jeans es reciclado en un nuevo pantalón, sin generar desechos y empleando un 92% menos de agua que los pantalones promedio. Asimismo, los fabricantes emplean materiales naturales, como algodón orgánico y reciclado.

Cero residuos de comidas

La start-up Too Good To Go tiene una aplicación para ayudar a eliminar los residuos de las comidas.

Too Good To Go conecta a restaurantes y almacenes en más de 10 países con personas quienes pueden comprar los alimentos que podrían terminar siendo desechados. Por un precio descontado, las personas pueden ir a un almacén para “rescatar” los alimentos que no se pueden guardar para el siguiente día.

Mide la basura que generas

La start-up Winnow ha desarrollado medidores inteligentes que analizan nuestra basura.

Las herramientas de Winnow se emplean en las cocinas comerciales para medir qué alimentos se desechan y luego identificar formas de reducir el desperdicio.

Extracción de carbono de la basura

Enerkem ha desarrollado la tecnología para extraer el carbono de la basura que no puede ser reciclada.

A la compañía le toma cinco minutos convertir el carbono en un gas que puede ser usado para producir biocombustibles como metanol y etanol, además de los químicos que pueden ser usados en miles de productos.

Polvo de llantas

La empresa Lehigh Technologies convierte las llantas viejas en algo llamado polvo micronizado de llantas, que luego puede ser usado en una amplia variedad de aplicaciones desde llantas a plásticos, asfalto y material de construcción.

Repara tu iPhone

Recientemente Apple anunció las reparaciones de autoservicio, permitiendo a sus clientes de iPhone reparar sus propios dispositivos.

El programa conocido como Self Service Repair permitirá a los usuarios arreglar los dispositivos rotos o dañados utilizando los manuales de reparación que la compañía publicará en su sitio web.

El programa de reparación estará inicialmente disponible sólo para los modelos iPhone 12 e iPhone 13.

Otros ejemplos de soluciones de economía circular incluyen la reducción del uso del agua en el procesamiento de alimentos.

Conclusión

La economía circular representa un cambio de paradigma de la economía lineal a cadenas de suministro circulares en las diferentes industrias (Dey et al., 2020).

En este sentido, el enfoque de economía circular se está convirtiendo en un enfoque importante para los innovadores y emprendedores. En este sentido, el implementar técnicas de diseño circular pueden ayudarte a ser más competitivo, reducir costos y fortalecer los vínculos con tus clientes.

Referencias

Bakker C., Marcel den Hollander, Ed van Hinte Yvo Zijlstra. 2019. Products that Last.

Berg, Annukka; Antikainen, Riina; Hartikainen, Ernesto; Kauppi, Sari; Kautto, Petrus; Lazarevic, David; Piesik, Sandra; Saikku, Laura. 2018. Circular Economy for Sustainable Development. Reports of the Finnish Environment Institute 26/2018.

Dey, PK, Malesios, C, De, D, Budhwar, P, Chowdhury, S, Cheffi, W. Circular economy to enhance sustainability of small and medium-sized enterprises. Bus Strat Env. 2020; 29: 2145– 2169. https://doi.org/10.1002/bse.2492

Ellen MacArthur Foundation. Circular economy introduction.

European Parliament. 2016. Closing the loop – New circular economy package. Briefing January 2016. 9 p.

Jonker, J., Kothman, I., Faber, N. and Montenegro Navarro, N. (2018). Organising for the Circular Economy. A workbook for developing Circular Business Models. Doetinchem: OCF 2.0 Foundation. 80 p.

Korhonen J., Cali Nuur, Andreas Feldmann, Seyoum Eshetu Birkie. Circular economy as an essentially contested concept. Journal of Cleaner Production, Volume 175, 2018, Pages 544-552, ISSN 0959-6526, https://doi.org/10.1016/j.jclepro.2017.12.111.

Stahel, W. The circular economy. Nature 531, 435–438 (2016). https://doi.org/10.1038/531435a

World Economic Forum. 2014. Towards the Circular Economy: Accelerating the scale-up across global supply chains. 64 p.

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