Cómo organizar la innovación impulsada por los empleados

Milthon Lujan Monja

Actualmente ya no queda duda de que los empleados son una pieza fundamental del sistema de innovación de las empresas. En este sentido, las iniciativas que involucran cada vez más a los empleados en los procesos de innovación son muy difundidas en las compañías.

Enfoques para organizar la innovación impulsada por los empleados (EDI). Fuente: Flocco et al. (2022)
Enfoques para organizar la innovación impulsada por los empleados (EDI). Fuente: Flocco et al. (2022)

Un equipo de investigadores de Ekip Reply y del Politecnico di Milano realizaron un estudio para comprender cómo los gerentes navegan por diferentes opciones de diseño cuando organizan la innovación impulsada por los empleados (EDI), y en qué medida el objetivo perseguido por los organizadores influye en la formalización de estas iniciativas.

Ellos utilizaron un enfoque de investigación cualitativo, basado en 34 entrevistas, realizadas en cinco empresas.

“Nuestros hallazgos sugieren que las empresas adoptan diferentes estructuras para organizar la innovación impulsada por los empleados (abierto, cerrado e híbrido), dependiendo de los objetivos deseados que quieran alcanzar (crear comunidad o producir innovación” reportan.

Características de la innovación impulsada por los empleados

La innovación impulsada por los empleados hace referencia a la generación e implementación de nuevas ideas, productos y procesos que se originan de un solo empleado o la suma de esfuerzos de dos o más empleados que no están asignados a esta tarea.

La contribución de los empleados es un tema relevante que ha sido explorado en otras investigaciones; sin embargo, la innovación impulsada por los empleados presenta nuevas características.

La innovación impulsada por los empleados se basa en el supuesto de que los empleados deben participar tanto en la generación como en la implementación de la idea.

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Asimismo, el EDI considera a los empleados como posibles fuentes de innovaciones radicales.

Finalmente, la innovación impulsada por los empleados involucra a los empleados también fuera de los límites de sus principales responsabilidades laborales, fuera de las prácticas y procedimientos existentes en los que están involucrados.

Desafíos en los proceso de EDI

La innovación impulsada por los empleados involucra una variedad de procesos diferentes, puede surgir espontáneamente e informalmente, e incluso sin planificación; y puede tomar la siguiente forma:

  • Un proceso de abajo hacia arriba donde la innovación surge de la práctica cultural cotidiana de los empleados, también de prácticas que no comenzaron con el objetivo de la innovación;
  • Una combinación de procesos de abajo hacia arriba y de arriba hacia abajo donde la gerencia trata de formalizar procesos de innovación prometedores provenientes de los empleados; y,
  • Un proceso de arriba hacia abajo donde la gerencia invita a los empleados a participar en el proceso de innovación.

Principales hallazgos del estudio

Según los resultados del estudio, los investigadores reportan que los gerentes de las compañías eligen entre tres niveles de formalización de la innovación impulsada por los empleados.

Pueden seleccionar una (i) estructura abierta, (ii) una estructura cerrada o (iii) una estructura híbrida para organizar la EDI, según la combinación de las siguientes opciones de diseño: definición de temas, creación de equipos, transferencia de ideas, filtrado y evaluación de ideas.

“Cuando los empleados participan activamente en la definición de temas, la creación de equipos y el filtrado y evaluación de ideas y las ideas son visibles para toda la empresa, la estructura del evento es abierta”, describen.

Asimismo destacan que cuando la definición de temas, la creación de equipos, el filtrado y la evaluación de ideas están en manos de los gerentes y las ideas son visibles solo para ciertos grupos de la empresa, la estructura del evento está cerrada.

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Finalmente, cuando los empleados participan en la definición del tema y la creación del equipo, pero la transferencia, el filtrado y la evaluación de ideas están controlados por los gerentes, la estructura del evento es híbrida.

Opciones de diseño similares entre diferentes iniciativas

Los investigadores describen algunos estudios de casos; y reportan que a pesar de las diferencias, todas las prácticas de innovación impulsadas por los empleados tienen algunas características en común:

  • La división del trabajo siempre es descentralizada y autónoma: los empleados pueden dividir tareas y asignar roles entre diferentes miembros del equipo.
  • Es difícil para los empleados equilibrar su vida laboral y el tiempo dedicado a las iniciativas.
  • Los empleados mencionaron motivaciones intrínsecas como la posibilidad de aprender y la voluntad de desafiarse a sí mismos, y escapar de la rutina diaria de trabajo entre las principales razones para unirse a las iniciativas de innovación.

¿Qué influye en la EDI?

“Las evidencias empíricas señalan que el objetivo deseado influye en la organización de la innovación impulsada por los empleados. En algunas iniciativas, la construcción de una comunidad es el objetivo predominante, mientras que otras iniciativas se diseñan considerando producir innovación como la meta predominante”, reportan.

Asimismo, los resultados del estudio muestran que cuando el objetivo es construir una comunidad, la estructura es abierta y participativa: el tema es abierto o se basa en la sugerencias de los empleados, toda la compañía tiene acceso a las ideas propuestas, y los empleados pueden seleccionar sus equipos y participar de la evaluación de las ideas.

Cuando producir innovación es el objetivo principal, los gerentes organizan el evento con una estructura cerrada: ellos proveen los temas específicos y las orientaciones para la innovación, y también son los responsables de la creación de equipos y la evaluación de las ideas.

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Conclusión

“Los resultados confirman que el desafío en la organización de la innovación promovida por los empleados radica en la búsqueda de diferentes objetivos: involucrar a los empleados e implementar innovación”, concluyen.

Finalmente, el estudio proporciona un modelo e implicaciones prácticas para los gerentes que desean involucrar a los empleados en la innovación. La investigación representa un paso inicial para mejorar nuestro conocimiento sobre la organización de la innovación impulsada por los empleados.

Referencia (acceso libre)
Flocco, N., Canterino, F., & Cagliano, R. (2022). To control or not to control: How to organize employee-driven innovation. Creativity and Innovation Management, 31( 3), 396– 409. https://doi.org/10.1111/caim.12500

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